20 años del primer vagabundo en Marte

El primer rover (vagabundo según Google Translate) pisó Marte el 4 de julio de 1997. La sonda Pathfinder y el rover Sojourner. Web de la misión.

El aterrizaje consistía en inflar unas bolas alrededor del aterrizador Pathfinder que amortiguaban el impacto contra el suelo. Una vez se tomó tierra, las pelotas se desinflaron y el aterrizador se abrió, permitiendo salir al rover para analizar el suelo marciano mientras el aterrizador tomaba fotografías y transmitía datos a la Tierra.
La misión tenía una duración prevista de un mes. Una semana con el rover en funcionamiento. Logró una duración de 3 meses.
El procesador del rover era un Intel 80C85 funcionando a una frecuencia de 2 Mhz. La NASA no había empezado a usar todavía los IBM Power en sus misiones a Marte. En el año 1997 empezó la producción del primer IBM Power espacial con el RAD6000. El rover también se encargaba de manejar las cámaras del aterrizador Pathfinder.

El sistema de la Pathfinder se representó en la película Planeta Rojo, del año 2000. Trata de una misión tripulada a Marte para comprobar in-situ unas lecturas extrañas obtenidas de misiones previas de preparación del suelo marciano para una pequeña colonia. Más ciencia ficción que fantasía. La cápsula de aterrizaje de los astronautas emplea el mismo sistema que la Pathfinder: enormes bolas inflables para amortiguar el impacto. En esta cinta aparece la Pathfinder.

En la realidad, la NASA empleó una grúa autopropulsada para aterrizar (o amartizar :P) el rover Curiosity en el año 2012. Dicho rover pesaba cerca de una tonelada. Usar paracaídas y luego bolas inflables no era algo viable para dicha masa. Página de misión del rover Curiosity, todavía en activo.
El Curiosity funciona con un procesador IBM PowerPC endurecido contra la radiación del espacio. Llamado RAD750, tenía una arquitectura muy parecida a la empleada en la Nintendo GameCube, funcionando a la mitad de frecuencia, siendo poco más potente que un Pentium II.

De la wikipedia inglesa:
The 740 slightly outperformed the Pentium II while consuming far less power and with a smaller die. The off-die L2 cache of the 750 increased performance by approximately 30% in most situations. The design was so successful that it quickly surpassed the PowerPC 604e in integer performance, causing a planned 604 successor to be scrapped.
Así que como el 750 era más potente todavía, se podría decir que era como un Pentium III. La GameCube estaba basada en el 750CXe. Yo supongo que se refieren a rendimiento a igualdad de frecuencia. El RAD750 lleva en uso desde el año 2005. Hoy está disponible el RAD5500, multinúcleo y de 64 bits basado en un chip Power de Freescale. No quiero pensar en las dificultades de tiempo real que da un multinúcleo.

Otra cinta en la que aparece la Pathfinder es El Marciano, del año 2014. También más ciencia ficción plausible que fantasía.

Hacia el año 2020 la NASA planea presentar un nuevo vagabundo para Marte. También nos podemos deleitar con un diseño conceptual de transporte tripulado en Marte.


La página dedicada a Marte en Wikipedia contiene numerosa información al respecto. Y Google tiene un mapa de Marte realizado con las fotografías obtenidas por la sonda MRO. Se puede ver con el programa Google Earth, disponible para Windows, Mac OS X y GNU/Linux. La versión web sólo funciona con Google Chrome y supongo que con Chromium.

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